El software libre, en mayor o menor medida, está presente en una gran parte de las vidas de la mayor parte de la población, tanto en el ámbito profesional como en el ámbito personal y prácticamente la totalidad de la sociedad oyó hablar o leyó acerca del software libre.

No obstante, el hardware libre no cuenta aún en la actualidad con tanta popularidad como el software libre, o por lo menos no existe tanta difusión, aunque esta está aumentando a grandes pasos en los últimos años. Uno de los motivos es que de momento no está tan extendido en el ámbito industrial y profesional, mientras que en el ambiente «maker» sí que es donde está muy extendido y gracias a esta presencia la existencia de proyectos con hardware libre se ve en alza desde hace tiempo.

Otro de los motivos por los que el término del hardware libre no es tan extendido es que a veces no es tan fácil distinguir que es hardware y que es software. Por ejemplo, un chip claro está que es hardware, pero ese hipotético chip también puede contar en su memoria con un software de bajo nivel para interactuar directamente con el hardware, lo que es conocido como firmware y tanto se puede considerar software como hardware por formar parte del chip.

De forma análoga al software libre, el concepto del hardware libre está basado en las libertades para usar, estudiar, redistribuir el código así como las especificaciones hardware de los componentes del mismo, como pueden ser los esquemáticos de los circuitos. Estas libertades permiten tener independencia y mantener el control de la tecnología, asimismo, permiten mejorar las tecnologías entre todos. En el hardware libre, al igual que en el software libre, también se cuenta con algunas iniciativas que ayudan tanto a definir como a difundir el concepto y la filosofía, como por ejemplo la Open source Hardware Association.

Casos de éxito en el hardware libre

Existen muchos más casos de uso en la industria y en el entorno profesional del que pueda parecer a primera vista. A nivel global existen diversos proyectos de fama que forman parte del mundo del hardware libre, uno de los más veteranos e influyentes es el proyecto Arduino, una plataforma de prototipado electrónico que nació en torno al año 2003 y desde aquella fueron naciendo alrededor de este un montón de proyectos convirtiendo a la comunidad de Arduino como la comunidad de hardware libre por excelencia.

La plataforma Arduino no es solo los diseños de placas con las que poder hacer prototipos, también existe un lenguaje de programación libre, así como las herramientas y bibliotecas para poder programar el funcionamiento de las placas. La plataforma está siendo muy utilizada en diversas áreas como poder ser el mundo del IoT para la realización de prototipos e incluso el nacimiento de otros proyectos de hardware libre basados en el mismo. Otro de los campos en los que el Arduino es empleado es lo de la robótica, sobre todo en la educativa, donde están surgiendo diversos proyectos libres como por ejemplo el mBot o el Escornabot, proyecto iniciado por un grupo de gallegos.

Una de las aplicaciones con más la son en el mundo del hardware libre es la impresión 3D, siendo el buque insignia el proyecto RepRap, en el cual llegaron a diseñar varias impresoras autoreplicantes, en el sentido de que muchas de las piezas para ensamblar una impresora puede ser impresa por otra impresora. La impresión 3D se trata de una disciplina en auge y que años atrás se trataba de una tecnología poco madura y muy elitista debido, entre otros motivos, a los altos costes de los aparatos, pero hoy en día y gracias al hardware libre es posible realizar impresiones 3D profesionales a un menor cueste. Los casos de uso de la tecnología de la impresión 3D son muchos y muy variados, entre los que se encuentran la construcción de prototipos y maquetas, fabricación de piezas a medida para todo tipo de aparatos o mismo la fabricación de prótesis ortopédicas. A día de hoy existen empresas dedicadas a la impresión 3D como principal actividad y también, debido a su popularidad y al abaratamiento de las impresoras 3D, hay muchas empresa que cuentan con impresoras 3D para realizar ellas mismas sus trabajos de impresión 3D derivados de su negocio principal.

Otro de los usos de moda del hardware libre es lo de los vehículos no tripulados o autónomos. Existen diversos proyectos relacionados con esta área, como por ejemplo Ardupilot o Dronecode. Ardupilot es un firmware de autopiloto con soporte para diversas plataformas hardware que nos permite la configuración y el pilotaje manual o autónomo de diversos tipos de vehículos como pueden ser los drones o vehículos terrestre y marítimos. Dronecode es una solución completa que cuenta con prácticamente todos los componentes para la construcción de drones como son el firmware de autopiloto, el hardware de autopiloto, el software de estación base para controlar las misiones del vehículo y mismo APIs y entornos de desarrollo que nos permitirían adaptar la solución a la problemática concreta. Las aplicaciones de los drones en la industria son muchas y muy variadas, las más comunes son a realizar servicios audiovisuales, la vigilancia y la supervisión, o inspecciones en entornos peligrosas o de difícil acceso.

Otra de las situaciones en las que el hardware libre nos puede ayudar es cuando una empresa o institución tiene una necesidad específica para la que no existe una solución. Una posible solución es buscar algún proyecto libre similar y adaptarlo a las necesidades concretas, incluso crearlo desde cero empleando componentes libres.

En el último trimestre del año 2018 el CDTIC organizó una jornada sobre la industrialización de productos con hardware libre, en la que la empresa Strelia dio respuesta a varias cuestiones clave sobre el hardware libre y también realizó la presentación de diversos casos de éxito que llevaron adelante cómo pueden ser diversos trabajos en el campo de la instrumentación para oceanografía y sensores específicos para la la industria de la madera y la biomasa. Con el objetivo de conocer más de cerca el uso del hardware libre en los procesos industriales, hablamos tanto con la empresa Strelia, abastecedora de soluciones con hardware libre, como con la empresa Hércules Control, cliente de Strelia.

 

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