Para los estudiantes de ingeniería informática de la Universidad de Lleida en España, tener acceso a hardware de código abierto les permite trabajar en casa, reduciendo el impacto del cierre del Covid-19 en sus estudios, dijo Albert Saiz Vela, profesor asistente de la facultad de Ingeniería Eléctrica.

El año pasado, el Dr. Saiz y sus colegas revisaron su curso de electrónica digital para estudiantes de tercero año, centrándose en el uso de hardware de software libre. Una bolsa de 2500 euros de la universidad les ayudó a construir tableros de entrenamiento para sus estudiantes. La producción lleva tiempo, así que en marzo solo dos estudiantes pudieron trabajar con el nuevo hardware, y terminar su tesis de licenciatura en casa.

Tablero de entrenamiento construido por la universidad de Lleida.

«Terminaron todas sus tareas en casa, sin tener que venir al laboratorio», comenta el Dr. Saiz.

Eso sería imposible en otros años, explica, ya que el curso requeriría que los estudiantes utilizaran hardware informático propietario en la universidad.

La facultad tiene ahora 24 tableros de entrenamiento listos, lo que significa que ahora la mayor parte de los estudiantes, que son entre 30 y 35, pueden continuar sus estudios de esta manera.

Flexible y de bajo coste, en ese orden

Los nuevos tableros de entrenamiento de hardware abierto cuestan unos 25 euros, o menos si se fabrican a escala, comentó el profesor asistente. Los estudiantes tienen que combinar estos tableros con otro tablero de computadora de software libre de bajo coste (49 euros) fabricado por Alhambra Bits, una empresa española dirigida por ingenieros de hardware con fuertes lazos con universidades en España. La empresa tiene su sede en Pinos del Valle, un pequeño pueblo a unos 40 km al sur de Granada.

El próximo año, el Dr. Saiz espera que los estudiantes también puedan optar por trabajar con placas más baratas de TinyFPGA en los EE.UU.

El bajo coste es una razón para elegir hardware de software libre, dice el Sr. Saiz. Con todo, mucho más importante es el aumento de la flexibilidad resultante, incluyendo la posibilidad de dejar a los estudiantes trabajar cuando y donde quieran.

El software libre necesario para trabajar con placas de ordenador de hardware programable (matrices de puertas programables en campo o FPGAs) está mejorando gradualmente. Los ejemplos incluyen el compilador conocido como Yosys y el editor de diseño de hardware abierto IceStudio. Este último es un proyecto de software libre dirigido por el galardonado profesor Juan González Gómez de la Universidad Rey Juan Carlos de Madrid.

El Dr. Saiz y otros publicaron varios artículos sobre el uso del hardware de código abierto en la educación. Sin duda ayudaría, dice, que la Unión Europea financiara el desarrollo de hardware de código abierto para su uso en los laboratorios de informática de las universidades y otras aulas: «Con algo de estímulo, estas herramientas de software libre pueden conquistar los laboratorios de toda la UE».

Más información en la noticia de joinup

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